Kevin Richardson.

Kevin Richardson -

Kevin Richardson : Portrait de l'homme Lion

La relation unique de Kevin Richardson avec certains des prédateurs les plus importants d'Afrique a ouvert de nombreuses portes et a captivé l'imagination de nombreuses personnes dans le monde entier. Il a présenté et produit plusieurs documentaires qui détaillent ses relations avec les animaux 🦁et mettent en lumière le sort des lions en captivité et dans la nature. La mission de Kevin Richardson Wildlife Sanctuary est de fournir un sanctuaire de carnivores africains autosuffisant aux fins de la préservation des espèces sauvages. Par l'éducation, la sensibilisation et le financement, notre mission est d'attirer l'attention sur le déclin rapide des grands carnivores en Afrique en raison de la perte d'habitat, des conflits homme-prédateur, du commerce illégal de viande de brousse, de la chasse sans scrupules, des maladies et du commerce illicite.

Combat pour la conservation des Lions

On pense qu'il ne reste que 15 000 à 20000 lions dans la nature en Afrique. Aujourd'hui, les plus grandes menaces qui pèsent sur les lions sont la perte d'habitat (due en grande partie à l'empiètement humain), les conflits entre humains et lions (représailles et préemption), le commerce illégal de viande de brousse (conséquences qui incluent le piégeage sans discrimination et l'épuisement des proies), la chasse sans scrupules au trophée 🏆, le braconnage de lion (pour le commerce de l'osier dans la région orientale) et dans une moindre mesure les maladies.

Les populations de lions sont confrontées à une combinaison de ces menaces dans les Etats de l'aire de répartition du lion touchés où les effectifs sont en déclin. Nous revenons sur le portrait atypique de cet homme vivant pour la sauvegarde des lions en Afrique.

"L'homme qui murmure à l'oreille des lions"

Il est connu pour s'être dangereusement approché de ses redoutables fauves, mais que peut nous apprendre Kevin Richardson sur la conservation éthique des lions - et sur nous-mêmes ?

Un matin, Kevin Richardson a embrassé un lion et s'est retourné pour vérifier quelque chose sur son téléphone. Le lion, un mâle de 180 kilos avec des pattes de la taille d'une assiette, s'appuya contre l'épaule de Richardson et regarda au loin. Une lionne est apparût à quelques mètres. Elle bâilla et étira son long corps fauve, puis tapant paresseusement sur la cuisse de Richardson après s'être approché. Sans quitter l'écran de son téléphone des yeux, Richardson l'a accueilli. Le lion mâle, ayant maintenant terminé son moment de contemplation, commença à ronger la tête de Richardson.

Si vous étiez présent lors de cette scène, se déroulant sur une plaine herbeuse dans un coin nord-est de l'Afrique du Sud, ce serait exactement le moment où vous apprécieriez la robustesse de la clôture de sécurité qui se trouvait entre vous et les deux lions ⚡️. Puis, en notant de quel côté de la clôture se trouve Richardson, vous comprendriez peut-être pourquoi tant de gens parient sur le fait qu'il sera mangé vivant un de ces jours...

En 2007, Richardson a été surnommé "l'homme qui murmure à l'oreille des lions" par un journal britannique, et le nom est resté. Il n'y a probablement personne au monde qui ait une relation plus reconnue avec les chats sauvages. La vidéo YouTube la plus populaire de Richardson batifolant avec ses lions a été visionnée plus de 25 millions de fois et compte plus de 11 000 commentaires. L'ampleur des réactions est épique, allant de la crainte au respect de l'envie à la perplexité : "S'il meurt, il mourra dans son propre paradis en faisant ce qu'il aime" et "Ce type s'amuse avec des lions comme si c'était des lapins" et plusieurs versions de "Je veux faire ce qu'il fait".

La première fois que j'ai vu une vidéo de Richardson, j'ai été stupéfait. Après tout, chaque fibre de notre être nous dit de ne pas nous frotter à des animaux aussi dangereux que les lions 🦁. Quand quelqu'un défie cet instinct, il saisit notre attention comme un funambule sans filet. J'étais perplexe quant à la façon dont Richardson y arrivait, mais tout autant quant au pourquoi. Était-il un casse-cou avec un seuil de peur et de danger plus élevé que la plupart des gens ? Cela pourrait l'expliquer s'il se précipitait d'une tanière de lion à l'autre pour faire un pari, pour voir combien de temps vous pouvez tenir votre main dans une flamme. Mais il est clair que les lions de Richardson n'ont pas l'intention de le manger, et que ses rencontres ne sont pas désespérées. Ils se blottissent contre lui, paresseux comme des chats domestiques. Ils font la sieste avec lui. Ils ne sont pas apprivoisés, c'est la seule personne qu'ils tolèrent pacifiquement. Ils semblent simplement l'avoir accepté d'une certaine façon, comme s'il s'agissait d'un lion étrange, sans poil, de forme humaine.

Kevin Richardson dans son parc.

Kevin Richardson dans son parc.

En raison de sa grande facilité à se faire accepter dans la faune, on pourrait s'attendre à ce que Richardson ait grandi dans la brousse 🌿, mais il est le produit d'une banlieue de Johannesburg avec des trottoirs et des réverbères et même pas une bouffée d'arbres. La première fois qu'il a posé les yeux sur un lion, c'était lors d'une excursion scolaire de première année au zoo de Johannesburg. (Il était impressionné, mais il se souvient aussi qu'il trouvait étrange que le roi de la jungle ait existé dans des circonstances aussi réduites.) Il avait trouvé son chemin vers les animaux de toute façon. C'était le genre d'enfant qui gardait des grenouilles dans ses poches et des bébés oiseaux dans des boîtes à chaussures !

Qui est Kevin Richardson ?

Richardson était un jeune rebelle. Il a maintenant 40 ans, est marié et père de deux jeunes enfants, mais il est encore facile de l'imaginer comme un adolescent joyeux, roulant des voitures et claquant des bières. Pendant cette période, les animaux ont été poussés aux marges de sa vie, et il est revenu vers eux d'une manière inattendue. À l'école secondaire, il est sorti avec une fille dont les parents l'ont inclus dans des voyages familiaux dans les parcs nationaux et les réserves de chasse, ce qui a ravivé sa passion pour la faune. Le père de la jeune fille était un champion sud-africain de karaté, et il a encouragé Richardson à se mettre en forme. Richardson l'a adopté avec tant d'enthousiasme que, lorsqu'il n'a pas été accepté à l'école vétérinaire, il a décidé d'obtenir un diplôme en physiologie et en anatomie. Après ses études collégiales, alors qu'il travaillait comme entraîneur dans un gymnase 🤸🏻‍♂️, il est devenu ami avec un client nommé Rodney Fuhr, qui avait fait fortune dans le commerce de détail. Comme Richardson, il aimait les animaux. En 1998, Fuhr a acheté une attraction touristique fanée appelée Lion Park, et il a incité Richardson à venir la voir. Richardson dit qu'il en savait peu sur les lions à l'époque et que son premier voyage dans le parc fut une révélation. "J'ai rencontré deux petits de 7 mois, Tau et Napoléon, dit-il. "J'étais hypnotisé et terrifié, mais surtout, j'ai eu une expérience très profonde. J'ai visité ces petits tous les jours pendant les huit prochains mois."

Réserve de Dinokeng

Lorsque vous rendez visite à Richardson dans la réserve de Dinokeng, qui abrite maintenant un sanctuaire faunique portant son nom, vous avez peu d'espoir d'un sommeil ininterrompu. Les lions se lèvent tôt, et leurs rugissements grondent et tonnent dans l'air quand le ciel est encore noir de nuit.

Kevin Richardson accompagné d'une lionne.

Kevin Richardson accompagné d'une lionne.

Richardson se réveille tôt aussi. Il a les cheveux foncés et les yeux brillants, et il a l'air beau et froissé d'un acteur dans une publicité après-rasage. Son énergie est impressionnante. Quand il ne court pas avec les lions, il aime faire de la moto et piloter de petits avions. Il est le premier à admettre qu'il a un appétit pour l'adrénaline et qu'il a tendance à faire les choses à l'extrême. Il est aussi capable d'une grande tendresse, de roucouler et de parler doucement à ses lions. Lors de ma première matinée à la réserve, Richardson m'a pressé de rencontrer deux de ses lions préférés, Meg et Ami, qu'il connaît depuis qu'ils sont petits au Lion Park.

Lion Park Johannesburg

Lorsque Lion Park a ouvert ses portes, en 1966, c'était révolutionnaire. Contrairement aux zoos de l'époque, avec leurs petits enclos dénudés, le Lion Park permettait aux visiteurs de traverser une propriété où la faune errait en liberté. L'ensemble des animaux des plaines africaines, y compris les girafes, les rhinocéros, les éléphants, les hippopotames, les gnous et une variété de chats, avaient autrefois prospéré dans la région, mais le parc est à la périphérie de Johannesburg, une énorme zone urbaine, et au cours du siècle précédent la plupart des terres dans la région a été développée pour le logement et l'industrie. Le reste a été divisé en ranchs de bétail, et les clôtures et les fermiers ont chassé le gros gibier. Les Lions, en particulier, avaient disparu depuis longtemps.

Les lions, qui jouissaient autrefois de la plus grande aire de répartition mondiale de presque tous les mammifères terrestres, ne vivent plus qu'en Afrique subsaharienne (il y a aussi une population résiduelle en Inde) voir notre article "Où vivent les lions?". Au cours des 50 dernières années, le nombre de lions sauvages en Afrique a chuté d'au moins deux tiers, passant de 100 000 ou plus dans les années 1960 (certaines estimations atteignent 400 000) à peut-être 32 000 aujourd'hui. En dehors des tigres, les lions sont les plus grands chats de la planète et ils chassent de grandes proies, de sorte que l'écosystème du lion a besoin d'un territoire ouvert qui est de plus en plus rare. En tant que prédateurs de sommet, les lions n'ont pas de prédateurs à eux seuls. Ce qui explique en partie leur disparition, c'est qu'ils ont été tués par des agriculteurs lorsqu'ils se sont aventurés sur des terres de ranch, mais surtout, ils ont été évincés à mesure que les grands espaces ont disparu. Dans la plus grande partie de l'Afrique, il y a beaucoup plus de lions en captivité que dans la nature. Le Lion Park devait être peuplé d'animaux ; sa fierté de Panthera leo était des lions de cirque à la retraite qui n'avaient probablement jamais vu un environnement naturel de leur vie.

La caractéristique la plus populaire au Lion Park n'était pas le safari en voiture ; c'était le fait que les visiteurs pouvaient tenir et caresser des lionceaux. Et personne n'a pu y résister. Contrairement à beaucoup d'autres animaux qui pourraient facilement nous tuer - les alligators, par exemple, ou les serpents venimeux - les lions sont magnifiques, avec un visage doux et un nez retroussé et des oreilles rondes. En tant que petits, ils sont assez dociles pour que n'importe qui puisse les câliner. Une fois que les oursons sont trop grands et trop forts pour être tenus, vers l'âge de 6 mois, ils passent souvent à une section "promenade du lion", où, moyennant un supplément, les visiteurs peuvent se promener à leurs côtés à l'extérieur. Cependant, lorsque les lions atteignent l'âge de 2 ans, ils sont trop dangereux pour de telles interactions. Quelques-uns peuvent être initiés à la fierté "sauvage" d'un parc, mais les mathématiques simples racontent la vraie histoire : Très rapidement, il y a plus de lions adultes qu'il n'y a de place dans le parc.

Kevin Richardson accompagné d'un lion.

Kevin Richardson accompagné d'un lion.

L'aisance naturelle de Richardson avec les lions

Richardson est devenu obsédé par les jeunes lions et a passé autant de temps que possible avec eux. Il découvrit qu'il avait un don pour les relations avec eux qui était différent et plus profond que ce que les autres visiteurs et le personnel avaient. Les animaux semblaient répondre à sa confiance et à sa volonté de rugir et de hurler sa version du langage du lion. Les Lions sont les plus sociables des grands chats, vivant en groupe et collaborant à la chasse, et ils sont extrêmement sensibles au toucher et à l'attention. Richardson jouait avec les lionceaux comme s'il était un lion, faisant des culbutes, et de la lutte avec eux. Il a été mordu, griffé et renversé fréquemment, mais il sentait que les animaux l'acceptaient. Cette relation l'a soutenu. "Je suis plus heureux avec les animaux autour de moi", dit-il. Il s'attacha surtout à Tau et Napoléon, ainsi qu'à Meg et Ami. Il a commencé à passer tellement de temps dans le parc que Fuhr lui a donné un travail.

Un jour, Richardson arriva au Lion Park et découvrit que Meg et Ami avaient disparu. Le directeur du parc lui a dit qu'ils avaient été vendus à une ferme d'élevage. Après que Richardson ait fait des histoires, Fuhr a finalement accepté d'organiser leur retour. Richardson a couru pour les récupérer de la ferme qu'il dit être un spectacle étonnant - une vaste mer de lionnes dans des corrals bondés. C'était le moment où Richardson s'est rendu compte : Il s'est rendu compte qu'il n'avait aucun contrôle sur le sort des animaux auxquels il était si attaché. Le caressage des louveteaux (par les touristes) constituait un incitatif financier pour l'élevage de lions en captivité, ce qui a donné naissance à des louveteaux semi-pourris qui n'avaient pas d'avenir raisonnable nulle part. Il faisait partie d'un cycle qui condamnait un nombre infini d'animaux. Mais il dit : "Égoïstement, je voulais garder ma relation avec mes lions."

Grâce à une émission spéciale à la télévision qui le mettait en vedette dans l'une de ses étreintes de lion, Richardson avait commencé à attirer l'attention internationale. Il était maintenant dans une position intenable, célébrant la magnificence des lions, mais en faisant preuve d'une aisance inhabituelle avec eux, quelque chose qui semblait glorifier la possibilité de dompter les lions. Et il le faisait alors qu'il travaillait dans un établissement qui a contribué à leur réification. En même temps, il était directement responsable de 32 lions, 15 hyènes et quatre léopards noirs, et n'avait nulle part où aller. "J'ai commencé à me demander comment protéger ces animaux." Dit-il.

En 2005, Fuhr a commencé à travailler sur un film intitulé White Lion, sur un lion exclu confronté à des difficultés dans les plaines africaines, et Richardson, qui le coproduisait et gérait les acteurs animaliers, a échangé ses honoraires contre la moitié des parts de sa ménagerie. Avec l'approbation de Fuhr, il les transféra du Lion Park à une ferme voisine. Avec le temps, cependant, sa relation avec Fuhr a été rompue, et Richardson a finalement quitté son emploi au Lion Park. Il y voyait une chance de se réinventer. Bien qu'il soit devenu célèbre en raison de sa capacité à apprivoiser les lions, il voulait travailler dans le but de garder les lions sauvages ; sauvages... C'est un acte d'équilibre, un acte qui pourrait être critiqué comme un cas de faire comme si de rien n'était, et Richardson est conscient des contradictions. Son explication est que ses lions sont exceptionnels, formés dans des circonstances exceptionnelles. Ils ne devraient pas servir de modèle pour de futures interactions entre lion et humain.

Kevin Richardson embrassant un lionceau.

Kevin Richardson embrassant un lionceau.

"Si je n'utilisais pas ma relation avec les lions pour améliorer la situation de tous les lions, je serais tout simplement complaisant" dit Richardson. "Mais ma "célébrité", ma capacité à interagir avec les lions, m'a permis d'avoir plus d'impact sur la conservation du lion."

Il y a quelques années, Richardson a rencontré Gerald Howell qui, avec sa famille, possédait une ferme attenante à la réserve de Dinokeng, la plus grande réserve naturelle de la région de Johannesburg. Les Howell et de nombreux agriculteurs des environs avaient abattu les clôtures entre leurs propriétés et le parc, ajoutant ainsi d'énormes superficies de terres à la réserve. Maintenant, les Howell gèrent un camp de safari pour les visiteurs de Dinokeng. Howell a offert à Richardson une partie de sa ferme pour ses animaux. Après avoir construit des abris et des enclos à la ferme Howell pour ses lions, hyènes et léopards, Richardson les a déménagés dans ce qu'il espère être leur foyer permanent.

Rencontre avec Kevin Richardson

Les animaux de Richardson vivent dans des enclos simples et spacieux. Ils ne sont pas libres d'errer à volonté, parce qu'ils ne peuvent pas se mêler à la population de lions sauvages de Dinokeng, mais Richardson essaie de compenser cela en les emmenant fréquemment dans le parc, les laissant errer sous sa supervision. "D'une certaine façon, je suis un geôlier glorifié" dit-il. "Mais j'essaie de leur donner la meilleure qualité de vie possible."

Chacun des lions sauvages porte un collier radio qui transmet son emplacement ; les lions apparaissent en petits points rouges sur la carte. Les Lions, en dépit de leur nature sociale, sont impitoyablement territoriaux, et les combats entre des fiertés rivales sont l'une des principales causes de décès. "Nous ne voulons certainement pas tomber sur les lions sauvages quand nous emmenons ces gars faire une promenade " dit Richardson. "Sinon, ce serait un bain de sang."

À l'occasion, les lions de Richardson ont attrapé des proies lors de leurs promenades, mais la plupart du temps, ils les traquent, puis se désintéressent et reviennent en courant vers lui. Le plus souvent, ils traquent les pneus du camion, ce qui est apparemment amusant si vous cherchez à mordre quelque chose de mou.

J'ai demandé pourquoi les lions ne s'évadent pas une fois qu'ils sont en liberté dans le parc. "Probablement parce qu'ils savent où ils se procurent de la nourriture, et juste par habitude" a dit M. Richardson. Puis il a souri et a ajouté : "J'aime à penser que c'est aussi parce qu'ils m'aiment." Nous avons regardé Gabby s'approcher du mâle et puis nous avons explosé dans une course à pied. Le troupeau s'est dispersé, et elle s'est déplacée et est retournée vers Richardson. Elle s'est élevée contre lui, 150 kilos de muscles à pleine vitesse, et même si je l'avais vu le faire plusieurs fois, et regardé toutes les vidéos de lui dans de nombreuses rencontres aussi énergiques, et l'avais entendu expliquer comment il fait confiance aux lions et ils lui font confiance, mon cœur a vacillé, et pendant une seconde, l'illogique d'un homme et un lion dans une étreinte chaude a vacillé dans ma tête 👀. Richardson berça Gabby un instant en disant : "C'est ma fille, c'est ma fille." Puis il l'a laissée tomber et a essayé d'attirer son attention sur Bobcat, qui se frottait le dos contre un acacia tout près. "Gabby, vas-y", il a dit en la poussant. "Allez, allez, ma fille, allez !"

Kevin Richardson embrassant un lion.

Kevin Richardson embrassant un lion.

Elle est retournée chez Bobcat, et tous les deux ont trotté le long du chemin, loin de nous, de petits oiseaux surgissant des broussailles en passant par là. Ils se déplaçaient rapidement, en toute confiance, et pendant un moment, ils avaient l'air d'être seuls, à se dandiner dans le paysage. C'était une belle illusion, car même s'ils abandonnaient leur relation avec Richardson et s'enfuyaient, ils viendraient bientôt au périmètre clôturé du parc, et leur voyage prendrait fin. Et ces contraintes ne sont pas seulement présentes ici à Dinokeng : toutes les régions sauvages d'Afrique du Sud, comme beaucoup d'autres en Afrique, sont clôturées et tous les animaux qui s'y trouvent sont, dans une certaine mesure, gérés - leur itinérance contenue, leur nombre contrôlé. La main de l'humanité repose lourdement sur les extrémités les plus éloignées du buisson le plus lointain 🌿. Nous avons fini par jouer un rôle de médiateur dans presque tous les aspects du monde naturel, brouillant la notion de ce que le fait d'être vraiment sauvage peut vraiment signifier aujourd'hui.

La pluie a commencé à tomber du ciel qui s'assombrissait et un léger vent s'est levé, éparpillant des broussailles et des feuilles. Richardson vérifia sa montre, puis se rendit vers les lions. Ils ont fait demi-tour, ont heurté les pneus du camion, puis ont sauté dans la remorque pour rentrer chez eux. Une fois enfermés, Richardson m'a donné une gâterie à donner à Gabby. J'ai tenu ma main à plat contre les barres de la remorque et elle a ramassé la viande avec sa langue. Après avoir avalé, elle me fixa un œil d'or, prit ma mesure, puis se détourna lentement.

Idéologie de Richardson à propos des animaux sauvages

Richardson aimerait se rendre obsolète. Il imagine un monde dans lequel nous ne nous mêlons plus du tout des animaux sauvages, où nous ne créons plus d'inadaptés qui ne sont ni sauvages ni domestiqués, hors de propos dans aucun contexte. Dans un tel monde, les lions auraient assez d'espace pour être libres, et des endroits comme son sanctuaire ne seraient pas nécessaires. Il dit que si l'on cessait immédiatement de caresser les louveteaux et de chasser les lions, il abandonnerait tous ses lions. Il veut ainsi illustrer son engagement à abolir les pratiques plutôt que d'en faire une possibilité réelle, car il est peu probable que l'on mette fin à la chasse aux louveteaux et à la chasse en boîte dans un avenir rapproché et, en réalité, ses lions dépendront de lui pour le reste de leur vie. Ils le connaissent tous depuis l'âge de quelques mois. Mais aujourd'hui, la plupart d'entre eux sont d'âge moyen ou âgés, allant de 5 à 17 ans. Quelques-uns, dont Napoléon, le premier lion qui l'a enchanté à Cub World, sont morts. Puisqu'il n'a pas l'intention d'acquérir de jeunes lions, cependant, à un moment donné, ils seront tous partis.

Kevin Richardson embrassant une lionne.

Kevin Richardson embrassant une lionne.

Parfois, malgré vos intentions les plus fermes, les plans changent. Il y a quelques mois, Richardson a été contacté par une organisation de sauvetage du lion, qui avait saisi deux lionceaux souffrant de malnutrition dans un parc à thème en Espagne et espérait qu'il leur fournirait un foyer. Il a d'abord dit non, mais il a ensuite cédé, en partie parce qu'il savait que les oursons ne seraient jamais en bonne santé et qu'il aurait de la difficulté à trouver un autre endroit où aller. Il est fier de la façon dont ils ont prospéré depuis leur arrivée à Dinokeng, et quand nous nous sommes arrêtés à leur pépinière plus tard dans la journée, il était clair à quel point il aimait être près d'eux. Le regarder avec des lions 🦁est une sorte de tour de magie étrange et merveilleuse - vous ne croyez pas tout à fait vos yeux, et vous n'êtes même pas sûr de ce que vous voyez, mais vous vous réjouissez de sa simple vue et de la possibilité qu'elle implique. Les petits, George et Yame, sont tombés par terre, griffant les chaussures de Richardson et mâchant ses lacets. "Après eux, c'est tout", dit-il en secouant la tête. "Dans 20 ans, les autres lions seront partis, et George et Yame seront vieux. J'aurai 60 ans." Il s'est mis à rire. "Je ne veux pas me faire sauter dessus par des lions quand j'aurai 60 ans !" Il s'est penché et a gratté le ventre de George, puis il a dit : " Je crois que j'ai fait un long chemin. Je n'ai pas besoin d'embrasser chaque lion que je vois."

Axelle - rédactrice Lion Royaume.


Laissez un commentaire

Veuillez noter que les commentaires doivent être approuvés avant d'être affichés

Newsletter

Recevez nos articles dans votre boite mail !